This is (y)our guy in Sint Maarten

Wist je dat meer dan 2.000 mensen op verschillende bestemmingen voor Air France KLM buiten Nederland en Frankrijk werken? Neem Martijn ten Broecke, sinds twee jaar station manager op Sint Maarten, een van de parels van de Caribbean. Wat is zijn taak en is dit werkelijk de droombaan die het lijkt? Wij zochten hem op. 

Als we na een vlucht van 9 uur de gate in lopen is Martijn niet te missen. Met zijn 1 meter 80 en blonde haren onmiskenbaar van Hollandse bodem. Het fluorescerende  hesje en de portofoon verklappen zijn functie. Hij heet alle uitstappende passagiers welkom en schudt ons hartelijk de hand waarna wij enigszins versuft van de vliegreis achter hem aan sjokken naar zijn kantoor. We veren even op als we een driekoppige steelband passeren die tropische klanken de aankomsthal in stoot en daarmee maar willen zeggen: “Welcome to the Friendly Island!”

Arrival KLM aircraft at St Martin

1. Hoe ben je op deze paradijselijke plek verzeild geraakt?

Met mijn opleiding HTS vliegtuigbouwkunde vond ik in de jaren 90 niet zo snel een baan in de luchtvaart. Via wat omzwervingen kwam ik bij KLM Operations terecht en merkte ik dat ik de operationele kant van het vliegen zó interessant en dynamisch vond, dat ik dat wilde blijven doen. Na supervisor Flight Dispatch in het KLM OCC werd mijn eerste standplaats in 2011 Tel Aviv. Daar heb ik met mijn gezin 3 jaar gewoond. Dit is mijn tweede ‘buitenstation’ zoals we dat noemen.

2. Hoe ervaar je Sint Maarten in vergelijking met werken in Tel Aviv?

Het is anders dan Tel Aviv omdat dit een heel klein eiland is, met als enige bron van inkomsten toerisme. Sint Maarten is echt een hub in de regio waardoor we veel doorverbindingen van en naar de diverse eilanden hebben. Omdat ons commerciële kantoor in Guadeloupe zit, ben je echt op jezelf aangewezen en heeft het meer iets weg van je eigen onderneming runnen.

Dat klinkt ook een beetje eenzaam. Voelt dat ook zo?

Nee hoor. Met 3 collega’s zijn we misschien een klein Air France KLM team, maar we werken nauw samen met vaste medewerkers van twee ingehuurde afhandelaars: Halley Aviation Services en Menzies. Samen zorgen we ervoor dat op Sint Maarten in het hoogseizoen per week 11 vluchten, 3 van KLM en 8 van Air France, binnenkomen en vertrekken.

Crew Saint Martin

3. Wat is jouw belangrijkste taak als station manager?

Kort gezegd zorg ik ervoor dat het vliegtuig veilig, met tevreden passagiers en op tijd weer kan vertrekken. Ik stuur de processen aan, controleer op kwaliteit en spring bij waar nodig. Met name customer service staat steeds meer voorop. Daarom ben ik graag op de werkvloer, dus in de vertrekhal als passagiers inchecken en in de gate als ze aankomen. Zo kan ik direct iets voor ze betekenen als dat nodig is.

Martijn station manager

4. Hoe ziet een werkdag eruit voor jou?

In totaal handelen we maximaal 11 vluchten per week af. Dat begint altijd met het doornemen van de ingekomen berichten via de telex die we vervolgens bespreken in de briefing. Daar behandelen we de bijzonderheden, zoals alleenreizende kinderen of passagiers die extra assistentie nodig hebben. Vandaag hebben we te maken met een overboeking bij Air France. We zoeken dan ook 6 passagiers die vrijwillig, en uiteraard tegen een vergoeding, een dag langer op het eiland willen blijven.

Crew briefing Martijn

Eerst loop ik een ronde door de vertrekhal om te kijken of alles soepel loopt bij de incheckbalie. Meestal kijk ik nog even bij de bagage en doe ik steekproefsgewijs een kwaliteitscontrole. Zijn er geen beschadigingen aan de bagagekarren? Zitten de koffers in de juiste container? Als de aankomende passagiers uitstappen probeer ik in de gate te staan en heb ik kort overleg met de bemanning die nog doorvliegt naar Curaçao.

Martijn bagagecheck

Ons doel is om de toestellen op tijd weer uit te zwaaien. Voor KLM staat een omdraaitijd van 1 uur en 5 minuten en voor Air France is dat 2 uur en 5 minuten. Air France vliegt namelijk weer terug naar Parijs en wordt hier dus bevoorraadt en schoongemaakt en daar is iets meer tijd voor nodig.

sending off the KLM aircraft

5. Hoe is het contact met passagiers die bijvoorbeeld veel naar St. Maarten vliegen?

Ik zie veel bekende gezichten en ken natuurlijk ook onze vaste reizigers die van het eiland komen. We hebben hier met name veel restauranteigenaren en ondernemers, mensen die je ook privé regelmatig ontmoet, maar ook politici zowel van de Nederlandse als Franse kant. Dit zijn doorgaans goede klanten van Air France KLM waar ik graag wat extra’s voor doe. Alvast een stoel reserveren bijvoorbeeld. Vaak is de persoonlijke aandacht al genoeg.

6. Wat maakt de luchthaven van St. Maarten zo uniek?

Ik denk dat het de enige plek ter wereld is waar een KLM Boeing 747, het grootste vliegtuigtype dat hier landt, onder luid applaus wordt ontvangen. Het is nogal een bijzondere start- en landingsbaan: kort en heel dicht op het strand (Sunset Beach). Dat staat altijd vol met mensen die het geweld van zo’n toestel van dichtbij willen zien, voelen, filmen en fotograferen. Als ik vrij ben, kom ik er zelf ook nog steeds graag om KLM binnen te zien komen. Je kunt het zelf beleven via een HD webcam met live verkeersleiding erbij.

airport Sint Maarten

7. In 2014 raasde categorie 1 orkaan Gonzalo over het eiland. Je zat er net drie maanden. Een heftige vuurdoop, lijkt me.

De orkaan trof het eiland eigenlijk vrij onverwacht omdat hij niet onze richting op leek te komen. Maar binnen no time nam Gonzalo in kracht toe en richtte een ravage aan. Op het strand lagen boten en hier lag zelfs een klein vliegtuig op z’n kop. Gelukkig was het luchthavengebouw, op een kleine lekkage na, onbeschadigd uit de storm gekomen. Na wat veeg- en poetswerkzaamheden, werd in de ochtend vlak voor de komst van de KL785 de luchthaven weer vrij gegeven en kwam KLM als eerste kist binnen. Mooi denk je dan, maar dan merk je dat een luchthaven zonder goede infrastructuur niet kan functioneren. Door de ontwortelde bomen die op de wegen lagen, kwamen passagiers veel later aan, en druppelde ook het personeel maar langzaam binnen. Dat was improviseren en voor mij inderdaad een nieuwe en behoorlijk spannende ervaring.

8. Hoe kijken de bewoners van Sint Maarten tegen KLM aan?

St. Maarten bestaat uit een Nederlands en een Frans deel. Voor de Franse bewoners is Air France hun home carrier en daardoor ook hun voorkeursmaatschappij. Rondom het merk KLM hangt meer emotie. Het is het grootste toestel dat hier landt, de blauwe kleur steekt prachtig af tegen de lucht en de zee. De KLM Boeing 747 is hier echt een bezienswaardigheid. Ze zien KLM als betrouwbaar maar soms ook als duur. Door scherpe aanbiedingen proberen we dat beeld een beetje te doorbreken. Momenteel hebben we bijvoorbeeld een promo voor 1.000 Antilliaanse gulden retour naar Amsterdam, all-in. Maar wie naar Europa wil, heeft niet veel keus en de vluchten zitten doorgaans dan ook hartstikke vol.

KLM Boeing 747 platform

9. Zijn er passagiers die jou hebben geraakt of altijd zijn bijgebleven?

Nog niet zo lang geleden hadden we een technisch probleem met het KLM-toestel. Uiteraard ontzettend vervelend voor de passagiers. Ik heb zoveel mogelijk persoonlijk contact gezocht en via het omroepsysteem iedereen op de hoogte gehouden. Ik houd me in dit soort gevallen niet aan de officiële omroepteksten maar houd het liever dicht bij mezelf. “Goedemiddag, ik ben Martijn ten Broecke, u kunt me alles vragen, enzovoort, enzovoort.” Toen de passagiers na 31 uur vertraging weer mochten instappen was de opluchting groot. Velen schudden mij de hand of riepen: “Bedankt Martijn!” Een jongetje van een jaar of 9, net zo oud als mijn zoon, kwam op me af en gaf me zelfs een dikke knuffel. Dat raakte me.

10. Waar werk jij over 2 jaar?

Dat is nu nog moeilijk te zeggen. Ik kan een voorkeur uitspreken, maar het hoofdkantoor bekijkt wie waar nodig is en bepaalt uiteindelijk. Elk land heeft zijn eigen uitdagingen, zijn eigen cultuur en het is wat je er zelf van maakt. Zonder de support van mijn vrouw en kinderen zou ik niet zijn waar ik nu ben en ik ben KLM altijd erg dankbaar voor de kansen die ik gekregen heb. Ik zou dus ook overal heen gaan waar Air France en KLM me nodig hebben. Maar als ik dan toch zou mogen kiezen, zou ik graag naar Mexico of Azië gaan. Mexico, vanwege de combinatie van A380, B777 en B747 in een regionale setting (inclusief Cancun en Guadalajara). En Azië, vanwege het enorme groeipotentieel en de uitdagingen die hier zowel operationeel als commercieel voor de boeg liggen.

11. Krijg je nooit genoeg van dat nomadenbestaan?

Nederland is en blijft mijn thuisland, maar we zijn niet zo gebonden. In het buitenland leer je zoveel door met verschillende mensen uit diverse culturen te werken. Dat verrijkt je blik in alle opzichten. Onze kinderen hebben meerdere talen geleerd en hebben geleerd om zich snel aan te passen aan nieuwe situaties. Ook wat betreft vriendschappen gaan we er telkens weer vol voor. Ik leef nu en wil niet mensen op afstand houden omdat ik toch weet dat we hier tijdelijk wonen. We hebben nog steeds regelmatig contact met goede vrienden uit verschillende landen.

KLM crew in aircraft door

12. Vertel nog eens iets over St. Maarten. Wat is jouw favoriete spot?

Ik ga graag met mijn gezin en vrienden met een bootje naar het kleine eiland Tintamarre zo’n drie kilometer uit de kust. Daar kan je mooi snorkelen en zie je regelmatig zeeschildpadden. Of een wandeling maken van Pic Paradis, het hoogste punt van Sint Maarten, naar Lottery Farm is ook fantastisch. En helemaal top is het om met een jetski rond het eiland te varen, dan zie je het eiland vanaf het water en besef je echt dat je op een eiland woont.

En mocht je ooit in april in de buurt zijn, dan is het een aanrader om een ticket te kopen voor het Holi festival, georganiseerd door de Indiase gemeenschap. Dit is het jaarlijkse lentefeest waarop iedereen elkaar met kleurpoeder bewerkt. Op het strand, met stomende curries en een goede beat op de achtergrond.

Holi festival St. Martin

Begin maart is de jaarlijkse Heineken Regatta, een van de grootste zeilwedstrijden van de regio. Boten vanuit de hele wereld komen naar Sint Maarten om hier aan mee te doen.

Als je een liefhebber van carnaval bent, dan kan je de laatste twee weken van april naar het ‘Carnival Village’ in de hoofdstad Philipsburg gaan. Met de parade als hoogtepunt, is het twee weken lang dansen en feesten in prachtige kostuums.

OVER SINT MAARTEN

Dit bovenwindse eiland in de Caraïbische Zee bestaat uit een Nederlands en een Frans deel. De economie van het eiland draait op het toerisme. Logisch, want het is een prachtige plek om te snorkelen, duiken of andere watersporten te beoefenen. Vanuit Sint Maarten kun je vrij eenvoudig naar omliggende eilanden reizen, zoals Saint Barts, het St. Tropez van de Caribbean, Saba of Anguilla.

Wanneer is de beste tijd om te gaan?

Het hoogseizoen loopt van half november tot en met april. De temperatuur ligt dan rond de 28-30 graden en de temperatuur van de zee schommelt rond de 26 graden Celsius.

Van juni tot en met november is het hier ‘hurricane season’. De kans op een tropische storm en korte, stevige buien is dan het grootst.

Fotografie: Rogier Reker

numberplate Saint Martin

Loading