To Tokyo with a DC-7 over the North Pole

Posted by at 09:43

Expeditions to the North Pole are still cause for some excitement, but back in the 1950s flying over the pole was something else. In 1954, SAS was the first airline to fly this route. KLM was also interested in the polar route, but it wasn’t really an option for a long time, because passenger traffic to Tokyo was too slow to make the route profitable. It wasn’t until 1958 that KLM took the plunge. However, the air traffic treaty between the Netherlands and Japan first had to be amended and negotiations proved to be a challenge. Once the creases had been ironed out, KLM was free to take this short-cut over a white and wondrous world, offering passengers shorter flying times and spectacular panoramic views.

BenKortman-4574

By 1957, a new type of aircraft had joined the KLM fleet. The DC-7C had a greater range than its predecessors, just under 10,000 kilometres, which made it possible to traverse the distance over the pole. The DC-7C also had the flight capabilities required to make the crossing. This meant that, if conditions were ideal, only one intermediate landing was required on the way to Tokyo, namely in the US city of Anchorage, Alaska. From there, the flight could head straight to Japan. The total flying time was 29.5 hours. If conditions were less favourable, the flight sometimes touched down in Stavanger or Reykjavik. Officially, KLM first flew the polar route on 3 November 1958. However, a trial flight was operated a month earlier, with a large media contingent on board, including camera crews from various news channels.

Heading due north

The KLM staff bulletin Wolkenridder also published a full report of our first flight over the North Pole, where the compass was never quite sure in which direction it should be pointing. Captain A.W. Ravenhill gave a clear account of the route they were to take. He informed passengers that, after the intermediate landing in Stavanger, they would be “heading due north until we reach the North Pole, and then due south.” Just before departure, KLM served its guests, including 16 journalists from local and international media, a specially blended Polar Cocktail to mark the occasion. It consisted of three parts vodka, two parts Drambuie, one part Campari and, if so desired, a slice of lemon. This cocktail was served again when the flight was directly above the North Pole. Fortunately, a hearty breakfast had been served by then, ensuring that this potent concoction did not end up in empty stomachs. Meanwhile, passengers were treated to superb panoramas of the icecap, lightly dusted with snow. The polar route was truly something special.

North Pole

The feature in Wolkenridder ended with a short summary of the remarkable journey. “There and back within a week: two trips across the North Pole, two full days in the chilly, yet warm-heated Alaska, and two days spent exploring intriguing Tokyo. All of which was possible thanks to the “Coral Sea”, its dynamic crew and thorough preparations on the ground!”

North Pole

Only one intermediate landing

By November 1958, when the polar route to Tokyo was officially listed in the timetable, with an onward flight to Biak, KLM had printed a superb brochure that passengers received to mark their trip over the North Pole. The brochure was accompanied by a map and a picture postcard promoting this spectacular route and the fact that – weather permitting – there was only one intermediate landing on the way, which was truly unique in those days.

Copyright video: Nederlands Instituut voor Beeld en Geluid

26 Responses to To Tokyo with a DC-7 over the North Pole

  1. wouter v d berg

    veeeel meer dan gewoon mooi , wat een geweldige tijd is dat geweest ik heb het niet gelezen MAAR GEVRE…N !!!dank daar voor !!!! gr wouter

    • Frido Ogier

      Dankjewel Wouter, leuk om te zien dat je enthousiast bent! Groeten, Frido

  2. wouter v d berg

    wat mooi toen , enkele keer vloog er boven Alkmaar zn schroef kist over DC3 DC4 stond er als kind naar te gapen en kon mijn ogen niet geloven .. bij bergen a zee landing gestel van ik meen DC5 ? de vrachtkist BONTE ..KOE ?,wat ik nu weet toen ook al , .. had wat met Luchtvaart moeten doen …EN t artikel niet gelezen maar GEV……N !!..ps , ben wel piloot geworden !!! .. grondpiloot RC modelvliegen ,haha , nog vele dank voor t mooie artikel !! gr wouter

  3. Marc van Maarland

    9 jaar voor mijn tijd, maar mooie historie om op terug te kijken. Die rijke geschiedenis hebben maar weinig hedendaagse luchtvaartmaatschappijen. Koester dit en maak er de komende jaren nog veel geschiedenis bij!

    • Frido Ogier

      Zeker Marc, iets om te koesteren en daarom wijd ik er af en toe maar eens een blogje aan

      • Frido Ogier

        En ik hoop evenzeer dat er nog heel wat jaartjes bij komen! Groeten, Frido

  4. Gert Roseboom

    5
    Europalaan 5-12

    Volgens mij in Oktober 1961 naar Biak gevlogen via anchorage en tokio naar Nw Guinea,een vlucht van ruim 30 uur.Bij vertrek van schiphol werd de start afgebroken door een mankement met een v.d. motoren.Als je dan voor het eerst vliegt gaat er wel iets door je heen.Alles is goed gekomen.De landing in Biak was ook schrikken,je denkt dat het toestel op het water land,maar de landingsbaan was dicht bij zee.

    • Frido Ogier

      Beste Gert, gelukkig was het ook toen safety first! Ik dit soort landingen als in Biak ook wel… En als je dat niet van tevoren weet, sta je raar te kijken. De poolroute was een bijzondere in die tijd en je kreeg ook een certificaat ervan. Groeten, Frido

  5. Jan Hemink

    Wat een mooi tijdsbeeld toch weer KLM! Ik herinner mij dat ik op de lagere school door de schoolkrant Kijk Uit werd geinformeerd over die eerste vlucht over de Pool. Misschien steeg de Coral Sea wel op van baan 01 om vervolgens laag over Badhoevedorp zijn weg naar Alaska te vervolgen. Voor meer van dit soort blogs houd ik me aanbevolen.

    • Frido Ogier

      Beste Jan, kan me heel goed voorstellen dat dit tot je verbeelding spreekt. Mij namelijk ook en daarom heb ik er maar eens een stuk over geschreven. Hopelijk lees je mijn komende stukjes met even veel plezier! groeten, Frido

  6. Bert

    waarom wordt er nu niet meer over de noordpool gevlogen?

    • Frido Ogier

      Dag Bert,

      Heb het even voor je opgezocht en de route over Siberie bleek uiteindelijk korter. Sinds begin jaren zeventig werd deze door KLM gevlogen.

      Groeten,

      Frido

  7. yenny bravo

    Amazing to fly over the north pole, I would like to have that experience, in the future.

    • Frido Ogier

      Dear Jenny, I can imagine! I think it was quite exciting in those days. Kind regards, Frido

  8. Robert Scherle

    Calgary to Scipool , what’s your best price?

    • Frido Ogier

      Dear Robert, unfortunately I can’t answer your question. But our Social Media Service Agents can. Please look at facebook.com/klm and see how it works.

      Kind regards, Frido

  9. F W Witkamp

    Sinds 25 10 1957 heeft mijn vader J. Witkamp als BWK gevlogen op de DC 7c, dat was een testvlucht waarbij een testengine faillure during take off werd uitgevoerd. De laatste keer vloog hij van New York naar Amsterdam op 17 12 1962 met de DC 7c waarna hij op 1 1 1963 met pensioen is gegaan. Vervolgens heeft hij nog vele vluchten gemaakt Bij o.a. Osterman air charter.

    M.v.g. Fred Witkamp

    • Frido Ogier

      Beste Fred, interessant verhaal! Wist je dat in totaal KLM 15 toestellen van dit type in haar vloot had waarvan de laatste eind maart 1969 uitgefaseerd werd?

      groeten,

      Frido

  10. irene van Kuyk

    In October 1960 ben ik als handschoen bruid terug gegaan naar Holland.
    Ik vloog met de Kroonduif van Hollandia naar Biak (kostte toen 165 gulden enkele reis). In Biak in de KLM hotel gewacht op de KL DC-7C vlucht naar Tokyo. Bij annkomst met een bus naar een hotel om te overnachten en toen verder met de KL DC-8 over the noord pool via Anchorage en Stavanger naar Schiphol/Amsterdsm. Ik herinner me dat die one way vlucht vanuit Biak naar Amsterdam ongeveer 1500 gulden kostte. Ik heb later in vele landen gewoond, oa Bermuda waar onze 3 kinderen zijn geboren.
    Ik wordt in September 76, heb heel wat gevlogen in mijn leven (zelfs in een rickety little plane over he planes in Nasca/Peru) maar heb die KLM vlucht over de noord pool nooit vergeten.

  11. Frido Ogier

    Dag Irene, toepasselijke naam vandaag, maar dit terzijde :-) Dank voor je mooie herinnering. Ik kan me voorstellen dat zo’n poolvlucht heel bijzonder moet zijn geweest. Je ziet iets vanuit de lucht waarvan je bijna zeker weet dat je er nooit zult komen en zeker omdat het de Noordpool is, wordt dat extra speciaal. Mijn vader heeft eenzelfde vlucht gemaakt, zij het een jaar eerder en dus in een Constellation. De brochure die hij over deze route kreeg heeft hij altijd bewaard en nu heb ik deze, zoals uit de foto boven blijkt.

    Vriendelijke groet,

    Frido Ogier

    • irene van Kuyk

      Hi Frido,

      Sorry ik heb een vergissing gemaakt. Ik zou inderdaad eigenlijk met een DC-8 naar Holland willen gaan maar alle vluchten waren al volgeboekt vanwege de politieke situatie met Indonesie toen waardoor vele mensen Ned. Nieuw Guinea zo gauw mogelijk wilden verlaten. Ik ben daardoor met een DC-7C naar Holland gegaan.

      Mijn verloofde zou nl. naar Nieuw Guinea komen om met mij in Hollandia/Nieuw Guinea te trouwen. Vanwege de politieke situatie toen en het er naar uit zag dat Nederland hoogst waarschijnlijk Nieuw Guinea zou verliezen, hebben we onze plannen veranderd en ben ik daardoor naar Nederland gegaan om daar te trouwen.
      Mijnheer ten Cate, de manager van KLM Hollandia, die een geode vriend was van de family, heeft mij toen een plaats kunnen geven op een DC-7C vlucht, die special ingelast was voor een groep mariniers, die terug gingen naar Holland. Ik ben daardor op tijd aangekomen in Holland voor mijn bruiloft.

      Ik kan me nog heel goed herinneren dat er bijna 100 passagiers waren vanuit Biak. Ongeveer 10 passagiers verlieten de plane in Tokyo waardoor ik helemaal alleen bij het raam kon zitten. Er was een bemanning van 8, incl. de pilots. We moesten in Tokyo overnachten en gingen de volgende avond verder naar Anchorage. De vlucht over de noordpool was een boeiende gebeurtenis in mijn leven, die ik nooit zal vergeten.
      Ik heb mijn ticket altijd bewaard. Helaas ben ik heel wat mementoes kwijt geraakt tijdens een verhuizing in Nieuw Zealand, toen dieven in mijn auto inbraken. We rentenieren nu in Singapore maar gaan geregeld terug naar New Zealand, waar we nog steeds commercial rental properties hebben.

      Met vriendelijke groet,
      Irene van Kuyk

  12. Yozu Bruinsma

    Hallo, ik ben inmiddels voor mijn hobby 14 keer in Japan geweest. Ticketprijs retour van 200 euro, toen was vlucht overboekt en kreeg ik 300 euro fee terug, tot 2900 in business-class.
    Wat koste een retourvlucht ticket in 1958? Ik heb ergens gelezen dat AF in twee dagen met een Connie naar Tokyo vloog begin 60er jaren voor 3000 gulden. Dat was toen een jaarinkomen.
    Weet jij of iemand iets over de prijzen toen te vinden? Groet Yozu.

    • Frido Ogier

      Dag Yozu,

      Het is moeilijk te achterhalen wat precies de prijs van een ticket was in die tijd. Je kunt er van uitgaan dat het voorbeeld van Air France dat je noemt wel aardig in de richting zit. In mijn blog over het ontstaan van de Economy Class staat bijvoorbeeld dat in die klasse de prijs van een enkele reis New York in 1958 ongeveer duizend gulden was.

      Groeten,

      Frido

  13. Cees van Alff

    Vanaf 1974 tot 2010 vloog ik vaak enkele malen per jaar naar
    Tokyo, in de meeste gevallen via Anchorage.
    Zeer memorabel, passagiers kregen een Pool certificate van de KLM en tijdens de veiligheids briefing werd ook het gebruik van het poolpak,uitgelegd, was een alumiumfolie kledingstuk.
    Anchorage was de langste tijd een nogal armoedige luchthaven, kort nadat deze gerenoveerd was, viel de Berlijnse muur waarna
    de luchtvaartmaatschappijen toestemming kregen om over Rusland te vliegen.

    • Frido Ogier

      dag Cees,

      Mooie herinneringen zijn dat! Wat het leuke er ook aan is, dat ik van al die reacties ook weer wat leer. Zaken uit de praktijk en ervaringen van de passagiers, bijvoorbeeld. Dank dat je reageerde.

      Groeten,

      Frido

  14. G

    Mijn luchtdoop was op 7 jarige leeftijd van (oud) Schiphol naar Antwerpen. Dit moet in het voorjaar van 1961 zijn geweest op een doordeweekse dag rond het middaguur.

    Ik zou graag willen weten met wat voor een type toestel dat was. Het was in ieder geval een DC, maar welk type?

    Kan iemand mij verder helpen ?

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *